Studia Generalian juuret ulottuvat aina 1900-luvun alkupuolelle ja kansansivistysaatteeseen saakka. Toiminnan perusajatus on säilynyt vuosikymmenestä toiseen ennallaan: Studia Generalia tuo Helsingin yliopistossa tehtävän tutkimuksen kaikkien saataville.

Nopeatempoisessa ja informaationtäyteisessä nykyajassa Studia Generalia saa myös uudenlaisia merkityksiä. Se tarjoaa tieteen näkökulmia ja taustoitusta maailman monimutkaisiin kysymyksiin. Tutkimukseen perustuva, yleistajuinen ja kaikkien saatavilla oleva tieto on – perinteikkyydessäänkin – uudenlaista ylellisyyttä.

Helsingin yliopiston ensimmäiset suurelle yleisölle suunnatut tilaisuudet järjestettiin jo 1920-luvun lopussa yliopiston Kansansivistystoimikunnan toimesta. Studia Generalia -luentosarjoja on järjestetty 1950-luvulta lähtien, ja säännöllisesti vuodesta 1976 lähtien. Luentosarjojen ohessa toimi pitkään myös asiantuntijapalvelu, joka kustansi Helsingin yliopiston asiantuntijoiden luentomatkoja eri puolille Suomea. Ennen Avointa yliopistoa toimintaa toteutti, kehitti ja vaali pitkään professori emeritus Harri Westermarck.