Jäävätkö kausiflunssat historiaan? Sarah Butcher tutkii flunssavirusta

Mikrobiologian professori Sarah Butcher tutkii viruksia, joiden vuoksi nuhakuume iskee ihmiseen.

Flunssasta emme pääse eroon koskaan. Masentava ennustus toistuu vuodesta toiseen. Monta muuta vaivaa vielä kukistuu, mutta muotoaan muuttavat sitkeät flunssavirukset pysyvät riesanamme.

Kansallisen kryoelektronimikroskopian yksikön johtaja, professori Sarah Butcher Helsingin yliopiston Viikin kampukselta ei ole enää varma, pitääkö väite paikkaansa. Hänen tutkimusryhmänsä havaitsi viime vuonna, että monien virusten rakenne perustuu niiden ytimissä olevaan nukleiinihappoon.

Odottamaton löytö

Jos happoa tai siitä viruksen muihin osiin siirtyvää signaalia voitaisiin häiritä tai muuttaa, viruksen ulkomuoto muuttuisi, eikä väärin muodostunut virus voisi enää tartuttaa ketään. Idealle on jo haettu useampaa patenttia.

— Kiinnostava löytö oli täysin odottamaton. Se antaisi avaimen viruslääkkeen kehittämiseen: sen sijaan että yritettäisiin torjua toimiva virus, pyrittäisiin estämään sen muodostuminen, Butcher kertoo.

Kryoelektronimikroskopian avulla virukset jäädytetään nestemäisen typen lämpötilaan, -180 Celcius-asteeseen. Kryoelektronimikroskopian keksijöille myönnettiin vuoden 2017 kemian Nobel. Esimerkiksi zikaviruksen rakenne on selvitetty kryoelektronimikroskopialla.

Pätevää oppia koululaisille ja nobelisteille

Butcher pokkasi loppuvuonna 2017 Alfred Kordelinin säätiön palkinnon. Yhteiskunnallista hyötyä tuovan perustutkimuksen ohella palkintoraati kiittää Sarah Butcherin monipuolisia opettajantaitoja.

Pedagogi saattaa soveltaa yllättäviäkin keinoja. Mikrobiologian maisterivaiheen opiskelijat tekevät Butcherin kursseilla oppimastaan postereita, joita he esittelevät koululaisryhmille.

Professori antaa koululaisten arvioida, mitkä opiskelijoiden töistä toimivat parhaiten ja miten ne pitäisi arvostella.

— Asiat täytyy esittää riittävän kiinnostavasti ja ymmärrettävästi.

Butcher opettaa myös Euroopan molekyylibiologien kansainvälisillä kursseilla, joille osallistuu nobelisteja.

Artikkeli on julkaistu Kuka nyt -palstalla Yliopisto-lehdessä Y/01/18.

Yliopisto-lehti on kaikille tarkoitettu, monipuolinen tiedelehti Helsingin yliopistosta.
Tilaa ja rakastu tieteeseen.

Lue lisää aiheesta: Terveys