Avaruuskemisti tutkii jäätä NASA:lla

Teksti ja valokuva: Suvi Korhonen

Helsingin yliopiston kemian laitokselta valmistunut Antti Lignell työskentelee NASA:n kokeellisen aurinkokunnan tutkimuskeskuksessa Jet Propulsion Laboratoryssa.

Avaruuskemisti Antti Lignell

Helsingin yliopistosta fysikaalisesta kemiasta väitellyt Antti Lignell on työskennellyt vuodesta 2008 tutkijana Yhdysvaltoihin California Institute of Technologyssä. Huippukoulu Caltechissa sijaitsee Lignell työskentelee Yhdysvaltain ilmailu- ja avaruushallinnon NASA:n kokeellisen aurinkokunnan tutkimuksen tutkimuskeskuksessa Jet Propulsion Laboratoryssa (JPL).

"JPL tunnetaan erityisesti ensimmäisten yhdysvaltalaisten satelliittien valmistuspaikkana. Explorer I ja Voyager ovat kumpikin siellä suunniteltuja", Lignell kertoo.

Työ NASA:lla on ollut Lignellille lapsuuden unelma. Avoimesta tutkijapaikasta kuullessaan hän laittoi hakupaperit vetämään samana päivänä. Hänen taustansa sopi täydellisesti siihen mitä hakijalta vaadittiin: "Minulla oli vahva pohja kemian kokeellisessa ja laskennallisessa puolessa sekä fyysisen kemian puolella." Lignell kertoo olevansa kiinnostunut kaikista luonnontieteistä. "Tuntuisi keinotekoiselta, jos pitäisi erikoistua vain hyvin kapea-alaisesti."

Löytyykö elämää avaruuden jäästä?

Lignelliä kiinnostavat Aurinkokuntamme jääolosuhteet. Jäätä esiintyy Marsissa, Jupiterin jäisillä renkailla ja sen Europa-kuulla. Näistä jääesiintymistä etsitään elämän syntymiselle suotuisia aminohappoja. Typpeä ja hiiltä sisältäviä sopivia molekyylejä on jo löydetty, mutta elämää muilta Aurinkokuntamme kappaleilta ei. Erään teorian mukaan elämälle välttämättömät aminohapot olisivat saattaneet sataa Maahan avaruudesta.

Väitöskirjassaan Lignell tutki jalokaasuja ja nykyiselläkin tutkimuskohteella on linkki samaan aihepiiriin. "Tutkin jalokaasuja kiinteässä vesijäässä, jota doupataan ammoniakilla ja hiilidioksidilla. Nämä molekyylit rikotaan UV-säteilyn avulla ja tutkitaan syntyykö jäähän elämän kannalta olennaisia molekyylejä", Lignell selittää tutkimuksen vaiheita.

Suomessa avaruustekniikkaa tutkivat ilmakehätutkijat ja fyysikot, mutta kotimainen rahoitus ei riitä esimerkiksi kotimaisen luotaimen valmistamiseen ja avaruuteen lähettämiseen. NASA:lla Lignell pääsee laboratoriosimulaatioiden lisäksi tutkimaan myös avaruudesta saatuja näytteitä. Phoenix-luotaimen keräämien tietojen analysoinnissa riittää työtä monelle tutkijalle.